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Miden grado de conciencia en personas con lesión cerebral


CIENCIA

Cuando una persona tiene una lesión tan grave que no puede estrechar la mano ni reaccionar en forma alguna, existen pocos métodos eficaces para determinar si queda algún grado de conciencia. Ahora una herramienta podría servir para «mirar» al interior del cerebro y medir los niveles de conciencia.

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AP jue ago 15 2013 15:45

En la actualidad, el médico verifica si un paciente está consciente si puede obedecer una orden de parpadear o mover una extremidad o si reacciona ante el tacto o el dolor. Si no lo hace, un escaneo de la actividad cerebral eléctrica puede brindar algunas pistas.

Por ejemplo, introducen al paciente en indicadores de resonancia magnética y le dicen que imagine que lanzan una pelota. La reacción del cerebro puede indicar si el paciente es consciente de la orden pero no puede cumplirla. Sin embargo, no es absoluto.

El nuevo trabajo, publicado en Science Translational Medicine, apunta a una medida más sencilla y objetiva. Se basa en la teoría de que la conciencia depende de la complejidad de la actividad cerebral, es decir, de en qué medida las distintas regiones se conectan y procesan la información.

El sistema tiene dos pasos. Primero, una bobina lanza una pulsación magnética fuerte que atraviesa el cráneo para estimular el cerebro, como un golpe para decirle, «despierta».

A continuación, un electroencefalógrafo, que mide las ondas cerebrales por medio de electrodos sujetos al cuero cabelludo, registra los patrones de actividad cuando reaccionan las neuronas.

Los investigadores crearon una fórmula para comparar la complejidad de esos patrones cerebrales al «comprimirlos», como se hace con los archivos digitales para enviarlos por correo electrónico.

 

A esa medición numérica la llamaron índice de complejidad de la perturbación (PCI en inglés).

El equipo comparó los resultados de 32 personas sanas despiertas, dormidas, soñando o anestesiadas con 20 personas que habían sufrido diversas lesiones cerebrales graves.

Dos pacientes conscientes de las órdenes pero incapaces de cumplirlas obtuvieron puntajes casi tan altos como personas sanas despiertas.

Las personas diagnosticadas con estado vegetativo obtuvieron puntajes tan bajos como personas sanas bajo una fuerte anestesia. Los que poseían una conciencia mínima se situaban entre esos dos extremos.

Si demuestra ser eficaz, lo más importante es que el médico tendría un medio para determinar si un paciente mejora con tal o cual tratamiento, dijo Lori Shutter, especialista en cuidados intensivos del cerebro en la Universidad de Pittsburgh, quien no participó en el proyecto.

El trabajo aún no está en condiciones de ser usado en pacientes, pero si resulta eficaz ofrece la posibilidad de que algún día los médicos puedan medir el nivel de conciencia con la misma facilidad con que miden la presión arterial.

 

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